Orkaanstormen, golven tot tien meter, temperaturen iets boven het vriespunt. Tien van de beste waveriders ter wereld worden de meest extreme weersomstandigheden ingestuurd die ze maar kunnen vinden. Het doel is niet alleen overleven, het is om te laten wie de meeste ballen en skills heeft. Een van hen zal uiteindelijk bovendrijven als de winnaar. Dat is de missie van de Red Bull Storm Chase. Is het topsport, waanzin of slimme marketing? Een beetje van alle drie natuurlijk.

Woord: Marcelino Lopez
Beeld: Sebastian Marko & Red Bull Storm Chase

Red-Bull-tekst 2

Mensen met vleugels
Red Bull – marktleider in energiedrankjes – heeft een slim marketingclubje met een fascinatie voor vleugels. Het explosieve drankje wil synoniem worden met de mensaap die de grenzen van het schijnbaar toelaatbare overschrijdt. De mens die het snelst over land, water of door de lucht schiet. De mens die zich staande houdt in het zwaarste natuurgeweld. De mens die de meest belachelijke stunts overleeft. Red Bull helpt extreme sporters in alle soorten en maten hun doelen te bereiken. Dat is min of meer de mission statement van dit Oostenrijkse bedrijf.

Het letterlijke hoogtepunt van Red Bulls marketingcampagne was toen de Oostenrijkse basejumper en stuntvlieger Felix Baumgartner zich van 39 kilometer hoogte ter Aarde liet storten. Dat was vorig jaar. Hij werd hierdoor de eerste mens die de sneller dan het geluid ging. Er werden echter veel meer records gebroken, inclusief een persoonlijk record voor Red Bulls marketingteam zelf. Acht miljoen mensen (!) keken live mee hoe Felix in een 320 meter grote heliumballon (record) de stratosfeer uitvloog (record) en daarna met een recordsnelheid van 1.357 kilometer per uur de vaste grond weer opzocht.

Waar gehakt wordt, vallen spaanders. Uiteraard. Je kunt niet verwachten dat atleten grenzen opzoeken en daar altijd ongeschonden van terugkomen. Het ene gaat niet zonder het andere. Windsurfen is een lieve sport vergeleken met basejumpen en motorcross en inmiddels zijn er echter bij andere extreme sporten zes atleten overleden tijdens pogingen die mede door Red Bull werden gesponsord. Er circuleren hierdoor inmiddels kritische mediaberichten over het ‘controversiële’ marketingbeleid dat Red Bull uitvoert. Want stimuleert het merk niet dat atleten en wannabe’s zichzelf verwonden? Met de dood als laatste wapenfeit? Zullen onze kinderen deze kamikazesporters niet als helden vereren om uiteindelijk zelf hun eigen leven op het spel te willen zetten met als belangrijkste doel om meer frisdrank te verkopen?

Zulke vragen leiden in de praktijk al snel tot een welles-nietes- discussie die niemand wint. Als psycholoog weet ik dat mensen vreemde wezens zijn. Sommige mensen voelen nou eenmaal pas dat ze bestaan als ze af en toe de dood in de ogen kunnen kijken. Ze hechten minder dan gemiddeld aan het vergaren van zekerheden en garanties in hun leven, ze zoeken juist naar de meest intense ervaringen die ze kunnen vinden. Dat zijn in de regel ervaringen waarbij ze alles tijdelijk op het spel zetten. En de mensen die deze drang niet hebben, zullen – hoe Red Bull haar sporters ook op een voetstuk zet – nooit vrijwillig in monstergolven of ravijnen duiken. Extreme sporters doen wat ze sowieso zouden doen, met of zonder sponsoring. Een knappe kop die ze daarvan kan weerhouden. Grenzen opzoeken, het is waar sommigen voor leven. Red Bull – een bedrijf waarbij veel (ex-)atleten met hetzelfde levensmotto werken – stimuleert ze daarbij.

Extreme windsurfers
Voor ons verhaal, dat vooral over windsurfen gaat, kijken we wat er achter de schermen speelt van de adembenemende beelden op deze pagina’s. De angsten die jij en ik niet zien, de grenzen waar zowel de atleten als organisatoren tegenaan lopen en het constante gevecht om de veiligheid van de sporters te garanderen. Dat gaat best ver. Dit blijkt geen verhaal van gewiekste marketingmensen die hun circusaapjes uitbuiten. Het gaat over een enthousiast ‘vriendenclubje’ dat waanzinnige avonturen beleeft.

Missie van de Red Bull Storm Chase was om – in een serie van drie evenementen – tien speciaal geselecteerde windsurfers in de meest extreme weersomstandigheden tegen elkaar te laten uitkomen in een gejureerde afvalrace. Juryleden bepalen uiteindelijk wie de mooiste en meest gedurfde golfritten en sprongen laat zien. Het is een tijdsintensief en geld verslindend project waar afgelopen anderhalf jaar meer dan vijftig mensen mee bezig zijn geweest. Het Red Bull-team heeft de tijd (lees: de weersomstandigheden) mee gehad. De stormveroorzakende lagedrukgebieden blijken de laatste tijd in omvang en frequentie te zijn toegenomen. Vermoedelijk een ‘gunstig’ neveneffect van de global warming. Afgelopen jaar werd Europa geteisterd door een aaneenrijging van zware stormen en extreme swells. Twee van de stormen tijdens de Chase werden in Europa bedwongen. Maar ondanks de extreme weersomstandigheden was het nog steeds geen makkie om iedereen op het juiste moment op de juiste plek te krijgen.

Red-Bull-tekst 4

Organisator Jobst von Paepcke: ‘We hebben in totaal op dertig stormen gejaagd, waarvan we er uiteindelijk maar drie hebben weten te vangen. Niet bepaald een goed trackrecord. En met jagen bedoel ik écht voorbereiden. Zodra er ergens een lagedrukgebied opkwam begon de voorbereiding. We hebben een basisteam en lokale medewerkers die op het juiste moment in actie moeten komen. Stap voor stap wordt iedereen in paraatheid gebracht, tot op het moment dat er wordt besloten echt te gaan. De stress die dat met zich meebrengt is al bijna net zo extreem als het bedwingen van de storm op zichzelf. Achttien maanden moesten we allemaal stand-by staan: klaar om alles waar we op dat moment mee bezig waren in één keer te laten vallen en weg te gaan. Je kunt je nergens meer op vastpinnen. Niet per se bevorderlijk voor je gezinsleven trouwens. Ik heb wat goed te maken thuis, haha.’

De eerste succesvolle ontmoeting tussen het hele Red Bullwindsurfteam en een zware storm – zeg maar gerust orkaan – was het koude noorden van Ierland. Meer dan 70 knopen wind (windkracht twaalf plus) en golven van zeven meter teisterden de ruige kust van Brandon Bay. De wind was eigenlijk niet meer te doen. Sterker nog: zelfs lopen was lastig.

Benieuwd naar het verdere verloop van Red Bull Storm Chase? Dit is een artikel uit Motion windsurf magazine #1 2014.  Mocht je dit magazine gemist hebben dan kun je deze bestellen in onze webshop of word het gemak meteen abonnee zodat je geen nummer meer hoeft te missen!